El creciente sector de las baterías impulsa la minería de níquel en Australia - World Energy Trade

El creciente sector de las baterías impulsa la minería de níquel en Australia

Australia tiene gran potencial para satisfacer la demanda del metal para baterías

Australia tiene gran potencial para satisfacer la demanda del metal para baterías

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El turbulento sector del níquel de Australia está disfrutando de un resurgimiento con una demanda creciente del sector de las baterías que respalda la reanudación de las minas paralizadas, el desarrollo de nuevos proyectos y la exploración de nuevos recursos de sulfuros.

La producción sigue estando dominada por cuatro empresas -Nickel West, Glencore, IGO y Western Areas de BHP- pero está surgiendo un perfil de producción mucho más variado a medida que otros tres productores -Primer Quantum, Panoramic y Mincor- vuelven a poner en marcha las operaciones paralizadas.

Los delegados de la Conferencia Australiana sobre el Níquel celebrada esta semana en Perth expresaron su optimismo de que las exportaciones de níquel del país puedan aumentar considerablemente en los próximos dos años, junto con un incremento significativo de la industria nacional del níquel en la próxima década.

Las exportaciones podrían aumentar hasta 282.000 t en 2019-20 desde 225.000 t en 2018-19, antes de llegar a 333.000 t en 2020-21 y 374.000 t en 2021-22, según las previsiones del gobierno en su último informe trimestral sobre recursos y energía.

Hace unos años, BHP intentaba descargar su unidad de Nickel West por considerarla demasiado pequeña y no central. Ahora el grupo está convirtiendo a Nickel West en uno de los productores integrados de níquel más importantes del mundo y un líder en sulfato de níquel. BHP también adquirió recientemente Honeymoon Well -uno de los mayores depósitos de níquel no desarrollados de Australia- de la empresa rusa Norilsk Nickel, para reponer su inventario de recursos.

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Se espera que la planta de sulfato de níquel en la refinería Kwinana de Nickel West al sur de Perth esté terminada a finales de diciembre y que empiece a producir en la primera mitad de 2021, llegando a las 100.000 t/año. BHP puede considerar la posibilidad de duplicar esta capacidad.

Sin embargo, los productores de Australia se enfrentan a un problema cada vez mayor debido a la escasez de recursos de sulfuro de níquel en los que basar las operaciones mineras sostenibles a largo plazo. Los minerales de sulfuro son más fáciles de procesar mediante métodos convencionales que los minerales lateríticos que se encuentran en abundancia en Indonesia y Nueva Caledonia. También tienen una mayor calidad.

Esto está provocando una oleada de empresas mixtas y de preparación para la actividad de fusiones y adquisiciones, ya que las grandes empresas, ricas en efectivo, compran participaciones en pequeñas empresas con recursos de níquel comprobados y proyectos prometedores.

Aunque están tratando de ampliar sus propias operaciones mediante la exploración y el desarrollo de nuevas minas, los dos mayores productores independientes de níquel del país, la OIG (30.000-32.000 t/año) y las Zonas Occidentales (20.000-22.000 t/año) han comprado participaciones estratégicas en Mincor y Panoramic, que tienen por objeto, respectivamente, producir 63.000 t de concentrado de sulfuro de níquel en cinco años y más de 100.000 t en 13 años en minas paralizadas que se espera que vuelvan a empezar en 2021.

Subrayando la nueva confianza en el sector, no menos de 10 empresas de exploración hicieron presentaciones en la conferencia, destacando el potencial que tienen para unirse a las filas de los productores en los próximos años.

A pesar de tener un legado de auge y caída en Australia, hay indicios de que las empresas de níquel están invirtiendo con entusiasmo en un futuro en el que el crecimiento de la demanda de níquel de primera clase provendrá de los vehículos eléctricos (EV) y el almacenamiento de energía con proyectos de fundición en bruto de níquel y laterita indonesios que satisfagan los requisitos del mercado del acero inoxidable.

Con un déficit de níquel que se espera que reaparezca a mediados del decenio de 2020, las empresas de níquel no parecen estar demasiado preocupadas por el escenario de una montaña rusa de precios del níquel. En la segunda mitad de 2019, los precios del níquel de la LME de tres meses fluctuaron en un rango de 10.400 a 18.600 dólares por tonelada. Desde mediados de abril de este año, el precio se ha movido dentro de un rango de 11.800-15.697 dólares/t, situándose en 14.600 dólares/t ayer.

Aparte de Nickel West, hay poco apetito por la conversión de níquel en la costosa y distante Australia. La OIG emprendió un estudio de viabilidad sobre el establecimiento de su propia planta de sulfato de níquel, pero decidió seguir enviando su concentrado a los socios de extracción.

"Seguimos interesados en la participación aguas abajo, pero no en Australia. Habría costado alrededor de 500 millones de dólares australianos (380 millones de dólares) construir una planta aquí. Preferiríamos tomar una participación en una planta en Asia que esté más cerca de los mercados de baterías", dijo el director ejecutivo de la OIG, Peter Bradford, a Argus.

La mina de níquel-cobre-cobalto de Nova de la OIG en Australia Occidental ha sido un gran éxito desde su puesta en marcha hace dos años, pero la corta vida de la mina ha hecho que la empresa examine varias opciones de crecimiento fuera de sus operaciones existentes.

La empresa canadiense de recursos First Quantum es uno de los mayores inversores externos en el resurgimiento del níquel en Australia a través de su mina Ravensthorpe, que volvió a entrar en producción a principios de este año tras un paréntesis de tres años. Está comprometiendo 80 millones de dólares para desarrollar un nuevo yacimiento de mineral que se espera tenga una vida útil de 20-25 años. La producción se ve en 25.000-28.000 t/año en 2021 y 2022, aumentando de 15.000-17.000 t este año.

Los principales compradores y socios de extracción del concentrado de sulfuro de níquel de Australia son Nickel West, que vende más de 75% de su producto final a proveedores mundiales de materiales para baterías, la empresa minera y de fundición china Jinchuan Group y la empresa comercializadora de productos básicos Trafigura.

 

Noticia tomada de: Argus Media / Traducción libre del inglés por World Energy Trade

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