El metal de las baterías que realmente preocupa a China es el litio, no el níquel - World Energy Trade

El metal de las baterías que realmente preocupa a China es el litio, no el níquel

El metal de las baterías que realmente preocupa a China es el litio, no el níquel

Una embarcación bombea salmuera desde un estanque de evaporación operado por Qinghai Salt Lake Industry Co. en Golmud, provincia de Qinghai, China. Fuente: Bloomberg

Litio

El níquel ha acaparado gran parte del protagonismo entre los metales para baterías en las últimas semanas, y es comprensible. Las fuertes oscilaciones de los precios, incluido un avance sin precedentes del 250% en dos sesiones bursátiles en medio de una crisis de liquidez, y las preocupaciones relacionadas por el papel de Rusia como proveedor clave, se han sumado a las preocupaciones ya existentes entre los fabricantes de automóviles acerca de la obtención suficiente de este metal.

Aun así, es otro metal que ha causado preocupación en el mayor mercado de vehículos eléctricos del mundo.

El mes pasado, el gobierno chino convocó a toda una serie de actores del mercado para dos días de conversaciones centradas en frenar el vertiginoso aumento del litio, metal vital para casi todas las baterías recargables y fundamental para el despliegue de coches sin emisiones y energías limpias.

El carbonato de litio en China se disparó un 472% desde el mínimo alcanzado el pasado mes de junio hasta el récord del 15 de marzo, según el proveedor de precios Asian Metal Inc. Además, el índice de precios mundiales del litio elaborado por Benchmark Mineral Intelligence ha subido casi un 490% en el último año.

En el seminario de marzo, en el que participaron grupos de la industria, proveedores de materias primas y fabricantes de baterías, el Ministerio de Industria y Tecnología de la Información de China exigió "una vuelta racional" a los precios más habituales del litio.

Las conversaciones se centraron en los cuellos de botella de la oferta, los mecanismos de fijación de precios y lo que los funcionarios describieron como el desarrollo saludable de los sectores de vehículos de nueva energía y baterías del país.

Mientras que intervenciones similares para gestionar la subida de los precios de las materias primas han sido habituales en el caso del carbón y el acero, se trata de un paso poco habitual en el sector de los vehículos eléctricos y subraya el nerviosismo de Beijing por las repercusiones del aumento de los costes del litio.

El precio del carbonato de litio en China se disparó un 472% desde el mínimo alcanzado el pasado mes de junio

Los fabricantes de automóviles ya están lidiando con las subidas de las materias primas. Varios han subido los precios de las etiquetas como respuesta. Si hacen que los modelos eléctricos sean demasiado caros, se arriesgan a frenar el ritmo de adopción.

"La industria se enfrenta a un viento en contra muy fuerte por la escalada de costes", dijo Brian Gu, presidente de Xpeng Inc. a Bloomberg Television la semana pasada. Este fabricante con sede en Guangzhou subió el mes pasado el precio de sus vehículos entre 10.100 yuanes (1.572 dólares) y 20.000 yuanes.

Los fabricantes de vehículos están sufriendo "subidas de precios provocadas por el oportunismo" respecto a los productos de litio, dijo el fundador de Nio Inc. William Li en una llamada de resultados el mes pasado. Instó a los proveedores a tener en cuenta el impacto del aumento de los costes en el desarrollo de la industria de los vehículos eléctricos.

La razón por la que los precios del litio son tan altos

Los problemas del sector se deben a las decisiones de ralentizar o detener las ampliaciones y los nuevos proyectos durante un desplome generalizado en el precio del litio de dos años hasta mediados de 2020. Esto, combinado con las interrupciones de Covid-19, significa que las adiciones al suministro simplemente no pueden seguir el ritmo de las crecientes necesidades.

La demanda de litio se quintuplicará a finales de la década, según BloombergNEF. Se necesitan unos 14.000 millones de dólares de inversión para financiar los recursos de litio y la capacidad de refinado para 2025, además de otros 5.000 millones de dólares para 2030, según las previsiones de BNEF.

Hay algunos indicios de que los gobiernos, los productores y los consumidores están reconociendo ahora la magnitud de esa tarea.

Tesla Inc. firmó recientemente dos pactos de suministro con promotores de futuros proyectos en Australia, mientras que Ganfeng Lithium Co. -uno de los mayores productores del mundo- dijo la semana pasada que utilizará beneficios récord para apoyar un enorme programa de expansión, destinado a ofrecer una capacidad eventual de 600.000 toneladas de carbonato de litio equivalente, frente a la producción de unas 89.000 toneladas actuales.

Las autoridades chinas han pedido que se acelere el desarrollo de un sector nacional del litio que ya domina la producción mundial, destacando las perspectivas de crecimiento en las provincias de Qinghai, Sichuan y Jiangxi. En Estados Unidos, el Presidente Joe Biden añadió la semana pasada los metales para baterías, incluido el litio, a una lista de elementos cubiertos por la Ley de Producción de Defensa, lo que significa que las empresas pueden acceder a financiación para aumentar la producción o estudiar posibles nuevos desarrollos.

 

Para más información, visita: Bloomberg /  Traducción libre del inglés por World Energy Trade

 

 

 

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