Europa planea lanzar un telescopio espacial para vigilar la basura que se encuentra en la órbita - World Energy Trade

Europa planea lanzar un telescopio espacial para vigilar la basura que se encuentra en la órbita

Europa planea lanzar un telescopio espacial para vigilar la basura que se encuentra en la órbita

Todavía no hay ningún telescopio espacial para observar la basura en órbita, lo que podría hacer que el espacio fuera bastante más seguro.

Ciencia Espacial

La Agencia Espacial Europea (ESA) quiere lanzar un telescopio espacial en la órbita de la Tierra para vigilar trozos de basura espacial de tan sólo unos milímetros de diámetro. Estos diminutos fragmentos de basura espacial son demasiado pequeños para ser detectados con telescopios terrestres, pero si chocan con una nave espacial pueden causar graves daños.

La ESA espera que el satélite, el primero de este tipo, llegue al espacio en 2025, siempre que se apruebe su financiación en el consejo de los países miembros de la ESA de 2022.

La nave, que llevaría un telescopio óptico de 20 centímetros de ancho, orbitaría a una altitud de entre 370 y 430 millas (600 y 700 kilómetros), donde los modelos informáticos de la ESA y la NASA predicen una alta densidad de pequeños fragmentos de basura espacial, según explicó Tim Flohrer, jefe de la Oficina de Basura Espacial de la ESA, al sitio Space.com.

"El telescopio sería completamente pasivo y funcionaría según el principio de que el sol ilumina el objeto y nosotros detectamos el reflejo del mismo", explicó Flohrer. "Tenemos que acercarnos bastante a los objetos. No podríamos ver todos los objetos en el rango milimétrico o centimétrico, pero veríamos lo suficiente para validar nuestros modelos."

Tanto la NASA como la ESA utilizan sus propios modelos de basura espacial con diferentes enfoques, dijo Flohrer. Los modelos coinciden en la distribución de los fragmentos de desechos más grandes en el entorno orbital, lo que puede ser validado por los telescopios terrestres. Pero cuando se trata de fragmentos más pequeños, las predicciones de los modelos divergen.

"En el régimen de centrímeros, no disponemos de medios de validación reales, y ahí es donde vemos un desacuerdo bastante significativo entre los modelos", dijo Flohrer.

"Es necesario abordar esto porque un objeto de 1 centímetro [0,4 pulgadas] puede causar graves daños a un satélite en funcionamiento. Un objeto de varios centímetros podría incluso destruir el satélite".

Experiencia de primera mano con la basura espacial

Para la ESA resulta evidente el poder demoledor de los diminutos desechos espaciales. En agosto de 2016, una partícula de apenas un milímetro de diámetro perforó un panel solar del satélite de observación de la Tierra Copernicus Sentinel-1A operado por la agencia. Los operadores de la nave espacial identificaron la causa de la repentina caída de la generación de energía gracias a las cámaras a bordo diseñadas para supervisar el despliegue de los paneles solares tras el lanzamiento.

Copernicus Sentinel-1A pudo continuar su misión. Pero las consecuencias habrían sido mucho más graves si el proyectil espacial, que viajaba a 17.000 mph (28.000 kph), hubiera golpeado el cuerpo principal de la nave, dijeron los responsables de la ESA.

La ESA calcula que en la actualidad orbitan alrededor de 34.000 trozos de basura espacial de más de 10 cm. Se cree que el número de fragmentos entre 0,4 y 4 pulgadas (1 a 10 cm) es de unos 900.000. Además, podría haber la asombrosa cifra de 128 millones de objetos de entre 0,04 y 0,4 pulgadas (1 milímetro a 1 cm) de tamaño.

"Cuanto más pequeños son los objetos, más numerosos son", dijo Holger Krag, jefe de Seguridad Espacial de la ESA, en una rueda de prensa durante la 8ª Conferencia Europea sobre Basura Espacial celebrada la semana pasada. "Sólo una fracción muy pequeña puede verse realmente, pero todos ellos son peligrosos debido a sus altas velocidades. Por desgracia, lo que no se puede ver, no se puede evitar".

Añadió que incluso un telescopio espacial relativamente pequeño supondría una gran diferencia en la comprensión de la distribución de estos peligrosos fragmentos.

"Un telescopio de este tipo sería capaz de detectar objetos de incluso unos pocos milímetros de tamaño, que de otro modo son inobservables desde la tierra", dijo Krag.

Flohrer añadió que la ESA lanzará pronto una licitación para que las empresas desarrollen componentes para el telescopio. Sin embargo, la misión aún necesita obtener parte de la financiación necesaria en el consejo de los países miembros de la ESA de 2022, dijo.

 

 

Noticia tomada de: Space.com / Traducción libre del inglés por World Energy Trade

 

 

 

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